Interview met oprichter Tumblr: “bij ons staan creatievelingen wél op de eerste plaats”

Toen David Karp (1986) in 2006 zijn blogplatform Tumblr online zette, maakten 75.000 mensen binnen een week een blog aan. Hij heeft inmiddels 125 miljoen dollar aan investeringen opgehaald, logeert af en toe op het eiland van Richard Branson, adviseert Obama en, nu komt het belangrijkste, maakte het ontstaan van 54 miljoen blogs mogelijk. Deze week is hij in Amsterdam voor de lancering van de Nederlandse versie van Tumblr. Ik sprak hem in café Stanislavski. ,,Ik hoop dat Amsterdam voor Tumblr in Europa net zoveel gaat betekenen als New York in de Verenigde Staten.”

Elke journalist die Karp spreekt, noteert dat hij een grijze hoodie aanheeft. Bij dezen. Ook komt in elk interview terug dat Karp Tumblr graag simpel houdt. ‘For every new feature we add, we take an old one out’, vertelde hij aan ondernemersblad Inc. Karp praat razendsnel en associatief, maar is over zijn werkwijze glashelder. Hij gruwelt van services als Facebook die nieuwe functies blijven toevoegen. ,,Ik zie Tumblr niet als een netwerk, maar als een product. We streven naar perfectie, we willen de iPod bouwen”.

Dan is de grote vraag, wanneer is het product af?
,,Als we de ultieme tool voor zelfexpressie hebben gemaakt. Dat is het gat in de online markt. Grote webservices geven niets om creatievelingen, misschien met uitzondering van YouTube, maar bij ons staan ze op de eerste plaats. Zoals Apple, voordat ze te groot werden om nog op de wensen van dat kleine groepje creatievelingen te letten. Ik wil die makers een podium geven, een plek waar ze heel gemakkelijk hun foto’s, video’s, teksten en muziek kunnen delen en het publiek kunnen vinden dat ze verdienen.”

Maar hoe maak je zo’n product?
,,Door alles wat het publiceren ingewikkeld kan maken weg te laten. Hoewel we het delen van video’s nog lang niet onder de knie hebben, hoef je in ieder geval niet meer met embed codes te klooien. Daarom ben ik ook zo blij met de recente integratie van Soundcloud en Spotify. Vroeger moest je een mp3-tje uploaden, dat was lastig door de DRM-beveiliging, nu koppel je gewoon je Soundcloud-account aan Tumblr of zoek je op Spotify een artiest op.”

Tumblr is dus een plek waar je al je creaties kan verzamelen?
,,Precies. Ik weet nog wel dat het vroeger anderhalve dag duurde om een goed filmpje te publiceren. Je moest het opnemen met een dure camera, editen in iMovie en dan een bestand van 12 gigabyte omzetten in een webfilmpje. Dan was je zo anderhalve dag verder. Tegenwoordig maak je met je telefoon in dertig seconden een filmpje van dezelfde kwaliteit. Of kijk naar Instagram en Hipstamatic. Door die apps gebruik ik Photoshop bijna nooit meer. Daarom willen we die spectaculaire nieuwe apps zo snel mogelijk met Tumblr integreren. Zoals Paper, een app om mee te tekenen. Als je iets vanuit Paper naar Twitter of Facebook stuurt, zie je alleen maar een blauwe link. Maar doordat wij de creaties van onze gebruikers wel mooi publiceren, ontstaan er op Tumblr nieuwe vormen van zelfexpressie. Zoals handgeschreven berichten. Daarmee helpen we creatievelingen hun online identiteit vorm te geven.”

En verdienen ze er misschien nog wat aan?
,,Er zijn al Tumblr-bloggers die advertentieruimte verkopen. Ik wil het voor het alle gebruikers mogelijk maken om geld te verdienen aan Tumblr. Maar het stimuleren van creativiteit blijft het belangrijkst. De komende tijd richten we ons op de smartphone, tegenwoordig het belangrijkste hulpmiddel van creatievelingen. Apps als Instagram vormen nog maar het topje van de ijsberg. Wij hebben ook nog ideeën voor apps die verder nog niemand gemaakt heeft. Dus wees niet verrast als we binnenkort programma’s lanceren voor telefoon en desktop.”

Zie je WordPress als concurrent?
,,Nee. Sterker nog, omdat wij een grote groep creatievelingen met bloggen in aanraking hebben gebracht, is WordPress enorm gegroeid. Het is een perfect programma om lange stukken mee te schrijven. Maar bij Tumblr richten we ons niet alleen op schrijvers.”

Dat komt omdat Karp naar eigen zeggen niet kan schrijven. Hij wilde in 2006 ‘heel graag’ zijn gedachten publiceren, maar de grote lege tekstbox van WordPress schrok hem af. De visueel ingestelde Karp had vroeger met zijn vader – ‘the mad weird scientist type’ – een opnamestudio en heeft altijd zijn Leica op zak. ,,Met al die verschillende soorten media kon ik wél mijn gedachten uiten. Er was alleen geen plek om ze makkelijk en mooi te verzamelen. Dat is Tumblr geworden.”

De oprichters van die 53.999.999 andere blogs zijn je ongetwijfeld dankbaar.
,,We hebben een nobel en opwindend doel. Het is geweldig dat er al dertig Tumblr-bloggers een boekcontract hebben gekregen. Musici die op Tumblr zijn begonnen, verkopen inmiddels shows uit. Modefotografe Jamie Beck kwam via haar Tumblr-blog in contact met topmodel Coco Rocha. De daaropvolgende shoot betekende haar internationale doorbraak. Niet omdat ze ongelooflijk getalenteerd is, maar door haar grote schare online volgers.”

Maar is dat niet slechts de Tumblr-elite?
,,Bij ons zijn beroemdheden niet zo belangrijk. Neem Twitter, daar schrijven volgens een studie van Harvard Business School tien procent van de gebruikers negentig procent van alle tweets. Op Tumblr zijn onze 250 populairste blogs verantwoordelijk voor slechts vier procent van het totale bezoekersaantal. Dat is hartstikke eerlijk verdeeld! Ik ben heel blij met die diversiteit. Bovendien weet de community me elke keer als we een nieuwe functie lanceren te verbazen. Zo voegden we laatst de functie om meerdere foto’s in een slideshow te tonen toe. Toen ik de dag na de lancering op kantoor kwam, zag ik dat gebruikers de slideshows hadden gebruikt om strips en infographics mee te maken. Of kijk naar de design templates die ze ontwerpen. Wild, wild innovative stuff. Dat geeft het beste gevoel ter wereld.”

PS. Wil je weten hoe David Karp orde wil aanbrengen op het extreem diverse Tumblr? Lees het verslag van dit gesprek door mijn NRC- en Brainsley-collega Ward Wijndelts op Brainsley.com
PPS. Tumblr interviewde mij ook: